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¿El football logrará "tacklear" al soccer en México?

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mayans07Un escultural instructor de fitness hace una carrera de 40 yardas en un campo de football de la Ciudad de México. Un musculoso diseñador gráfico levanta una pesada barra. Un estudiante de medicina toma vuelo y muestra su salto vertical.

Otros 70, entre los que hay abogados, ingenieros y vendedores, se presentaron un reciente y fresco sábado por la mañana para una prueba, que en este caso, no era para un equipo de fútbol.

Todos ellos están buscando un lugar en la incipiente Liga de Football Americano Profesional (LFA) de México.

Jadeando, después de levantar acostado 20 veces una barra de 100 kilos, Julio César Luján, un diseñador gráfico de 32 años, espera ganar un puesto como linebacker en uno de los seis equipos de la liga mexicana.

'El fútbol no me gusta, de hecho, para nada', dice Luján con unos abultados bíceps que sobresalen de su playera sin mangas.

La temporada regular de la NFL regresa a México el lunes por la noche, y el ascenso de la LFA es otra señal de la creciente pasión por el deporte en este país donde el fútbol es el rey.

La Liga Nacional de Football estima que tiene 25 millones de aficionados en México, la cifra más alta fuera de Estados Unidos.

Más de 103.000 personas abarrotaron el Estadio Azteca para ver cómo los Cardinals de Arizona derrotaron a los San Francisco 49ers en 2005, la primera y última vez que la NFL jugó un partido de temporada regular en la Ciudad de México.

Las 76.000 entradas del renovado Estadio Azteca para el choque del lunes entre los Oakland Raiders y los Houston Texans se agotaron en una hora.

'La liga ha visto que este es un terreno propicio para crecer y expandir su alcance internacional', dijo a la AFP Arturo Olivé, director de la oficina de la NFL en México.

Dos partidos más están planeados para 2017 y 2018 en Ciudad de México, como parte del circuito internacional de la NFL, junto con Londres.

Si el partido del lunes resulta exitoso, podría haber más partidos en México, pero el país latinoamericano 'está lejos' de tener una franquicia, dijo Olivé.

Multitudes llenan bares para ver partidos de la NFL. Los juegos universitarios mexicanos son ahora televisados. Hombres y mujeres compiten en torneos de fútbol americano de bandera.

Alrededor de 2,5 millones de niños y niñas juegan a 'tochito' en un programa de la NFL en escuelas mexicanas y que hace ocho años tenía 100.000 inscritos.

- Sueño de infancia -

Aunque es difícil que mexicanos sean reclutados en la NFL, pueden aspirar a recibir un salario por jugar en la LFA, que inicia su segunda temporada en febrero.

La LFA fue fundada por el comentarista de la NFL del canal Fox Sports, Juan Carlos Vázquez, quien recuerda haberse sentido 'muy triste' cuando otra liga mexicana desapareció en la década de 1990.

'Desde entonces tuve la idea de que cuando creciera tendría una liga profesional', añadió.

La LFA en la temporada inaugural de este año contó con cuatro equipos de la sobrepoblada Ciudad de México, con un promedio de 2.000 espectadores por partido.

La liga mexicana se está expandiendo un año antes de lo esperado; las norteñas ciudades de Saltillo y Monterrey se unirán en 2017.

El fracaso de la liga de la década de 1990 se debió a que carecía de cobertura televisiva, patrocinios y experiencia, consideró Vázquez.

La LFA tiene ya 14 patrocinadores y ha ganado cobertura televisiva, incluyendo resúmenes de juegos semanalmente que serán transmitidos por Televisa, la cadena más grande del país.

- 'Todavía en pañales' -

José Antonio Sandoval, gerente deportivo de la LFA, reconoció que la liga aún tiene un largo camino por recorrer antes de alcanzar a la NFL.

'Para Estados Unidos el deporte es una profesión, y así lo ven. Nosotros estamos en pañales', consideró Sandoval.

Los jugadores tuvieron un sueldo de alrededor de 75 dólares por juego la temporada pasada, con 13 enfrentamientos.

Leonel Mendoza, de 25 años, un cornerback que jugó para las Águilas de la Ciudad de México de la LFA la temporada pasada, dijo que su entrenador le recomendó concentrarse en sus estudios.

'Afortunadamente (la liga) nos ha dado la oportunidad a muchos que estamos estudiando, a muchos que están trabajando de probarnos en el ámbito profesional en football, sin embargo mi objetivo en la vida es ser médico', dijo después de golpear el poste en un salto vertical durante las pruebas.

Cuando Eumir Camacho intentó jugar en la liga NFL de Europa, le dijeron que le faltaban cuatro centímetros de altura para ser linebacker.

'El momento en el que se habló de una liga profesional, pues sí fue algo un poco emocionante', dijo Camacho, quien jugó para los Raptors del Estado de México la campaña pasada.