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Crece la popularidad del football en México

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frank_gonzalez_monicareyes_ap.jpgLa oficina pequeña y apretada de Frank Gonzalez se encuentra en el segundo piso de una bodega de concreto abandonada conocida simplemente, de acuerdo al letrero de enfrente, como la “cueva”.

frank_gonzalez_monicareyes_ap.jpgLa oficina pequeña y apretada de Frank Gonzalez se encuentra en el segundo piso de una bodega de concreto abandonada conocida simplemente, de acuerdo al letrero de enfrente, como la “cueva”.

Es un ambiente inapropiado para el ganador de 13 campeonatos del football colegial. Extraño aun es la ubicación del edificio: en una esquina enfrente de un parque en Monterrey, México, un lugar donde el “football” se deletrea fútbol y es jugado primeramente con un balón redondo y con porterías rectangulares.

Pero el “fútbol americano”, a pesar de su nombre, no es mas un deporte extraño en México, donde la NFL dice que tiene una base de 20 millones de aficionados – mas que cualquier otro lado en los Estados Unidos.

"Tenemos una gran base de aficionados aquí,” dice  Mark Waller, el jefe internacional de marketing de la NFL. “Es solo un aumento en el interés de las cosas americanas."

El cual puede ser la razón del porque los Mexicanos se encuentran ahora tirandole a algo mas que estar sentados enfrente de la televisión cada domingo. Ellos quieren un lugar en el campo también

frank_gonzalez2_monicareyes_ap.jpgY ahí es donde Gonzalez entra .

Con un récord de 210-34 en 22 temporadas en el Tec de Monterrey, Gonzalez ha volteado la escuela, que ya era la institución académica mas prestigiada del país, en la escuela con el mejor football americano de Latín América Tres de sus exjugadores se encuentran entre los cinco Mexicanos en las escuadras de practica de la NFL. Otro, Rolando Cantu, se convirtió en el primer Mexicano en aparecer en un juego de la NFL en una posición que no es de pateador cuando jugó como guardia en un intento de punto extra con los Arizona Cardinals en el  2005.

OK, es un humilde inicio – la Universidad de Miami envío ese mismo numero de jugadores a la NFL en solamente la primera ronda del draft en un año. Pero para los Mexicanos marca una pauta, una que los tiene soñando en que vengan grandes cosas.

"Aun creo que hay una marca en los jugadores,''Oh si, él es de México,'”, dijo Gonzalez. “Hasta que no tengamos a alguien dándole una oportunidad al muchacho..... va llevar tiempo. Pero estamos mas cerca."

Hay 18 jugadores con herencia latina en los rosters activos de la NFL esta temporada, nueve tienen  raíces Mexicanas, incluyendo al liniero ofensivo Roberto Garza de Chicago Bears y al quarterback Antonio Ramiro – mejor conocido como  Tony -- Romo de  Dallas Cowboys.

Pero esos jugadores crecieron jugando high school y college en los Estados Unidos. Y eso, dice Gonzalez, les da una gran ventaja.

"Cuando tu te gradúas del  junior high y va aun programa de football en los Estados Unidos, tu estas yéndote a los mejores gimnasios o algunas de las mejores instalaciones para hacer pesas que la Ciudad tiene," dice Gonzalez. "Tu tienes coaches de tiempo completo que están enseñándole a estos muchachos. Y nosotros no teníamos eso."

Cuando Gonzalez llego por primera vez al Tec como asistente de coach al inicio de los ochentas, el programa no tenia ni pesas. Los jugadores entrenaban levantando botes de pintura llenos de cemento.

En el campo, la distancia  entre México y en los Estados Unidos  era aun mas grande contra los equipos colegiales que jugaban del otro lado de la frontera con los escuadrones de novatos de high Schools de Texas.

"Y no podíamos ganarles,” dijo Gonzalez. “Le ganábamos a tres, cuatro equipos en México, pero perdíamos contra escuadrones de novatos de high schools en los Estados Unidos."

Ellos no podían vencerlos, pero aprendieron de ellos. Cuando Gonzalez, de 29 años, fue contratado como head coach del Tec antes de la temporada de 1986, él comenzó a copiar lo que él había aprendido como jugador de high school y coach en Laredo, Texas.

El dirigió a un equipo de construcción que convirtieran un edificio que era usado por la escuela para imprimí en un gimnasio.  El comenzó a reclutar jugadores Mexicanos y coaches, y envió a su staff a capacitarse a universidades en Estados Unidos o en los veranos los enviaba a trabajar en programas de internado con Philadelphia Eagles y  Minnesota Vikings.

El les dio frases inspiradoras y libros de juego gruesos, ambos escritos en ingles, y estableció un programa de becas – en ese entonces, un concepto único en México – que se ha convertido tan solido que ahora cada uno de los 65 jugadores de Gonzalez en el roster, obtienen hasta el 90% de beca sobre una colegiatura de  $12,000 dolares anuales.

Hay también inovaciones fuera de la escuela, los coach del Tec trabajan con equipo de jóvenes en el área de Monterrey, ayudando al programa a crecer para los 32 clubs que tienen a mas de 8,000 jugadores. Y hace una docena de años Gonzalez ayudo a que la Prepa Tec –  una escuela  privada afiliada al Tec de Monterrey – tuviera un equipo de football también

Un equipo de football, la administración de la escuela  es  clara al notar, no  una fabrica de football.

"Lo académico debe de ser la prioridad. Lo académico es la prioridad,” dice el director de la prepa  Rafael Abrego desde una banda del campo de football, el cual se encuentra en las sombras del cerro de la Silla,  la cima de 6,000 pies en forma de silla de caballo que ha definido a Monterrey como “La ciudad de las Monatañas."

Pero Abrego dice ademas guiñando el ojo, “Estamos encantados de tener gente en los Estados Unidos viendo hacia el Sur de la frontera, 'OK, hay algunos muchachos ahí jugando buen football.' "

Ellos deben de ser mejores que buenos. El primer año, la Prepa Tec fue apaleada 42-7, por Del Rio High, una escuela a dos hora del Oeste de San Antonio. Pero para el 2005, con Roberto Rodriguez, un asistente de  Gonzalez, a cargo del programa, gano los tres juegos en Texas con un score combinado de  126-26.

Muchos de los jugadores de aquel equipo ahora se encuentran jugando para Rodriguez y Gonzalez en el Tec de Monterrey, quienes se encuentran con un récord de 9-0 y con 26 juegos consecutivos sin perder desde el 2006.

Si el Tec de Monterrey termina la temporada regular invicto y con dos victorias en playoffs, Gonzalez tendrá su décimo cuarto campeonato nacional y el séptimo en ocho temporadas.

Campeones, aunque ya no el mayor premio para el Tec. Ellos se han convertido tan común que el equipo lista el juego de campeonato nacional en su calendario cada temporada. Así que con la mayoría de los equipos en México no ofreciendo mucha competencia, los coaches y sus jugadores ahora  deben de probarse ellos mismos en un escenario más grande: la NFL.

No sucederá de la noche a la mañana.

"Ellos han mejorado mucho en estos 10 años,” dice  John Beake, un antiguo gerente general de la NFL quien es consultor de la liga en el desarrollo de jugadores internacionales. “ Los jugadores están ansiosos. Ellos están mejorando.

"[Pero] un jugador del Tec de Monterrey yendo a la NFL, eso sera difícil."

En 20 años, el Tec ha ido de un equipo perdedor contra un equipo novato de high school a un nivel de juego que Gonzalez compara con los  mejores equipos de la División III de la NCAA en los Estados Unidos.

Pero los obstáculos permanecen numerosos, los Mexicanos no están incluidos en el draft de la NFL, por ejemplo. Y aun y si estuvieran, seria muy difícil que uno fuera seleccionado porque los equipos no tienen scouts en México

El desmantelamiento de la  NFL Europe acabo con otra forma de demostrar, la cual  pavimento el camino a la NFL por Cantu y su compañero Ramiro Pruneda y Salomon Solano.

"Esta la NFL tomándonos el pelo?" dice Ricardo Garcia, Panameño de habla inglesa, narra los partidos del Tec de Monterrey, los cuales pueden ser vistos por toda la nación así como en partes de los Estados Unidos. “Nosotros no vemos jugadores Mexicanos los domingos. Y los muchachos necesitan ver eso.

"Tenemos que tirar esa barrera. O saltarla.”

"Tenemos que encontrar la forma de que la NFL ponga atención en el colegial de México y dejar de pensar que solamente la única fuente de talento son las universidades de Estados Unidos."

Waller de la NFL dijo que eso ya ha sucedido, citando los cinco años de antigüedad del programa internacional del escuadrón de practicas, el cual este año tuvo a mas de 100 jugadores de Europa, Asia y Américas probándose para las 16 posiciones en los campamentos de las NFL.

Pero, él lo acepta, se puede hacer más.

"Tenemos los cimientos ahí [Pero] no creo que sea lo suficiente robusta,” dijo él. “No estoy seguro que tengas que ser dos o tres veces mejor para ser notado. No creo que tengas que ser dos o tres veces mas pasional, comprometido y dedicado para encontrar el camino hacia adelante.

"Hay un sistema en los Estados Unidos. Hay una clara progresión para ti por medio del high school, college y la NFL. Eso es mucho mas difícil  si eres un jugador foreaneo."

Pero es Cantu y otros que han navegado exitosamente  por los últimos tres años. Y que ha inspirado a otros a seguir.

"Ellos están abriendo puertas grandes para nosotros,” dijo  Armando Villarreal, un jugador de 1.95 mts y 113 kilos que juega de liniero ofensivo y quien jugó en el Tec con tres jugadores que actualmente están en los escuadrones de practicas de la NFL. “Obviamente, eso nos motiva mas. Si nuestros compañeros pueden ir, tenemos la oportunidad de ir también Solamente tenemos que prepararnos."


Traducción del Artículo escrito por Kevin Baxter del L.A. Times.
Football's popularity soars in Mexico
Fotos por: Monica Rueda / Associated Press